Оказывается, в марсоход Opportunity установлен рентгеновский спектрометр APXS (Alpha-Particle X-Ray Spectrometer), изначально предназначавшийся для аппарата Spirit, и наоборот. Несмотря на то, что Spirit и Opportunity имеют идентичную конструкцию, некоторые научные приборы, в том числе спектрометры APXS, из-за небольших отличий в материалах были откалиброваны по-разному для корректной работы.

Обнаружить подмену удалось только сейчас. Исследователи долго не могли понять, почему при анализе концентрации определенных элементов в поверхностных слоях марсианского грунта Spirit и Opportunit выдавали различные результаты. Ведь за многие годы ветры должны были выровнять уровень содержания этих элементов в грунте по всей планете. Теперь ответ на вопрос найден: причина кроется в ошибке.

Впрочем, существенного влияния на фундаментальные выводы, сделанные на основе собранных марсоходами данных, путаница с рентгеновскими спектрометрами не окажет. Ученым теперь придется лишь подкорректировать накопленную научную информацию с учетом разницы в параметрах калибровки приборов.

Основные научные миссии марсоходов Spirit и Opportunit были рассчитаны на 90 дней и уже давно завершены. Сейчас оба аппарата работают по дополнительным программам. Кстати, Opportunit недавно совершил рекордный "марш-бросок", преодолев за три дня расстояние в 390 метров. А марсоход Spirit, между тем, обнаружил очередные свидетельства присутствия в прошлом на Красной планете жидкой воды.