X-43A — аппарат беспилотный. Для его запуска используются самолет-носитель (бомбардировщик B-52) и ракета Pegasus. Ракета обеспечивает разгон X-43A до сверхзвуковой скорости, после чего в дело вступает ПВРД, использующий в качестве топлива водород.

Необходимость в разгоне с помощью ракеты объясняется тем, что в двигателе X-43A нет ни турбин, ни пусковых устройств, обеспечивающих принудительное нагнетание воздуха в камеру сгорания в турбореактивных двигателях. В ПВРД воздух нагнетается в камеру сгорания только за счет высокой интенсивности встречного воздушного потока, которая, в свою очередь, достигается высокой скоростью движения летательного аппарата.

Первые испытания X-43A состоялись еще в 2001 году. Однако тогда полет на гиперзвуковой скорости окончился неудачей. Из-за отклонения аппарата от заданного курса, специалисты центра управления отдали команду на его самоуничтожение. В ходе расследования, длившегося два года, было установлено, что причиной катастрофы стали ошибки при интерпретации результатов компьютерного моделирования и испытаний аппарата в аэродинамической трубе.

В новом варианте X-43A конструкторы попытались устранить эти просчеты. Насколько им это удалось, покажут новые пробные запуски аппарата. Пока состоялся единственный полет, в ходе которого X-43A поднялся в воздух на самолете-носителе. По итогам полета аппарат был признан годным к дальнейшим испытаниям, включая полет на гиперзвуковой скорости.