"Спусковой крючок войны все-таки нажал я. Если бы наш отряд не перешел границу, в итоге все бы кончилось, как в Харькове, как в Одессе. Было бы несколько десятков убитых, обожженных, арестованных. И на этом бы кончилось. А практически маховик войны, которая до сих пор идет, запустил наш отряд. Мы смешали все карты на столе. Все! И с самого начала мы начали воевать всерьез: уничтожать диверсионные группы "правосеков"", — сказал Стрелков.

Он добавил, что несет ответственность и за дальнейшее развитие военного конфликта, в том числе и после отъезда из Донбасса.

"Я несу личную ответственность за то, что там происходит. За то, что до сих пор Донецк обстреливается, — я несу ответственность. За то, что Славянск оставлен, конечно, я несу ответственность. И за то, что он не освобожден, я тоже несу ответственность", — сказал Стрелков.

Он также признал, что решающую роль в контрнаступлении сепаратистов в августе 2014 года сыграли приехавшие из России кадровые военные.

"Отдельные подразделения ополчения были им подчинены. Но в основном на Мариуполь наступали "отпускники". Когда они ушли, зыбкая осталась и линия фронта, и возможности. Во-первых, Мариуполь был пустой, там двое суток не было украинских военных, можно было взять без боя. Но был приказ не занимать. Не просто приказ остановиться, а приказ ни в коем случае не занимать", — рассказал Стрелков.

В конце августа премьер-министр самопровозглашенной Донецкой народной республики Александр Захарченко в интервью федеральному телеканалу "Россия 24" заявил, что на стороне сепаратистов воюют в качестве добровольцев три-четыре тысячи граждан РФ. По словам Захарченко, ряд кадровых военных "предпочли провести отпуск не на пляже, а среди нас, среди братьев, которые сражаются за свою свободу".

Первые сообщения о пребывании группы Игоря Гиркина (Стрелкова) в Славянске появились в СМИ после публикации радиоперехвата Службы безопасности Украины в середине апреля 2014 года. На записи некий командир с позывным "Стрелок" отчитывался перед координаторами об успешной засаде, в которой был убит капитан спецподразделения СБУ "Альфа" Геннадий Биличенко, а еще трое офицеров украинского спецназа получили ранения. Журналисты также выяснили, что координацией действий группы Стрелкова занимался российский политтехнолог Александр Бородай, позже ставший премьер-министром самопровозглашенной Донецкой народной республики.

В середине августа 2014 года Стрелков покинул пост главнокомандующего военными формированиями ДНР. Он был снят с должности одновременно с отставкой Александра Бородая с поста премьер-министра непризнанной республики. После отъезда из Донбасса Стрелков неоднократно выступал с критикой нынешнего руководства ДНР и ЛНР, а также заявлял о наличии среди высших российских чиновников "партии измены". Бородай со своей стороны заявил, что не поддерживает политические высказывания Стрелкова.