Нештатная ситуация возникла в процессе прохождения девяностометровой дистанции. Проехав по поверхности Марса около 40 метров, Opportunity наткнулся на песчаную дюну высотой примерно в 30 сантиметров и шириной в два с половиной метра. Ранее аппарат уже сталкивался с десятками подобных препятствий и всякий раз преодолевал их без особых проблем. Однако на этот раз что-то пошло не так. По всей видимости, отмечают эксперты NASA, "роковая" насыпь оказалась несколько выше и круче обычных.

В настоящее время специалисты пытаются смоделировать на Земле похожую ситуацию, разработать наиболее эффективный план спасения аппарата и отправить соответствующие команды на Красную планету. Примечательно, что в ходе тестов эксперты NASA применяют специальный порошок, состоящий из обычного земного песка, диатомита (применяется в фильтрах для бассейнов) и известково-глиняной пудры. По своим свойствам такая смесь должна максимально приближаться к марсианскому песку.

Операции по освобождению Opportunity из песчаного "плена" может помешать недавно вышедший из строя управляющий привод. В первой половине апреля правое колесо аппарата неожиданно перестало поворачиваться, хотя все еще может вращаться. Кроме того, на марсоходе, вот уже более пятнадцати месяцев бороздящем просторы Марса, не работает тепловой эмиссионный спектрометр. Кстати, с момента своей посадки в начале прошлого года Opportunity прошел по поверхности Марса уже 5,4 километра.